Samstag, 23. Juli 2011

Entschieden: Rover "Curiosity" wird im Gale-Krater nach Spuren von Leben auf dem Mars suchen

Künstlerische Interpretation des Mars-Rovers "Curiosity" in Aktion auf dem Roten Planeten | Copyright: NASA/JPL

Washington/ USA - Schon Ende Juni hatten wir über NASA-interne Gerüchte berichtet, dass sich die US-Raumfahrtbehörde sich schon damals auf den Marskrater Gale als Ziel des Rovers "Curiostity" der bevorstehenden "Mars Science Laboratory"-Mission (MSL) geeinigt haben soll. Diese Berichte werden nun durch die am gestrigen Abend offiziell bekannt gegebene Entscheidung der NASA bestätigt.

Der etwa kleinbusgroße Rover soll im Innern des 154 Kilometer durchmessenden Gale-Kraters landen, aus dessen Zentrum sich ein fünf Kilometer hoher Berg erhebt (...wir berichteten). Dieser besteht aus Ton- und Sulfatmineralien, die zu ihrer Entstehung Wasser benötigen. Aus diesem Grund vermuten Forscher, dass es sich hierbei um Sedimentschichten handelt, die sich auf dem Kraterboden abgesetzt hatten, als der Krater einst für einige hundert Millionen Jahre mit Wasser gefüllt war.

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Der Gale-Krater | Copyright: NASA/JPL-Caltech/ASU

Zunächst werde die Mission wahrscheinlich nur eine Untersuchung des Fußes des Berges erlauben. Sollte "Curiosity" (Neugierde) es jedoch seinem Vorgänger, dem Mars-Rover "Opportunity" gleichtun und seine Einsatzfähigkeit weit über das erhoffte Minimalziel der Mission hinaus erhalten, könnte die Laboreinheit nach und nach auch in höhere Regionen vorstoßen.

Als Primärziel soll der Rover etwa ein Marsjahr lang (rund zwei Erdenjahre) seine Umgebung untersuchen und Proben analysieren, um festzustellen, ob der Krater tatsächlich einst lebensfreundliche Umweltbedingungen aufzeigte. Neben der Suche nach Spuren einstigen Wassers, wird der Rover aber auch in der Lage sein, Biomarker wie organische Komponenten im Boden und Felsgestein zu identifizieren.

Nachdem frühere Rover an Fallschirmen oder im Innern von Luftkissen auf dem Roten Planten abgesetzt wurden, wird heuer die Mobile Landeeinheit der Mission mit einem ausgefeilten Kransystem von einer Raketenplattform auf die Marsoberfläche herabgelassen – ein Anblick, der vermeintlichen Marsbewohnern wohl wie eine klassische UFO-Landung erscheinen würde.

Animation der Landung des Marslabors auf dem Roten Planeten

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Der Start der MSL-Mission ist für den kommenden Spätherbst geplant und im August 2012 auf dem Mars landen.

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