Freitag, 12. August 2011

Rover befährt Neuland auf dem Mars

Panoramaausblick vom "Spirit Point" am westlichen Rand des Marskraters Endeavour. | Copyright: NASA/JPL-Caltech/Cornell/ASU

Pasadena/ USA - Nach nahezu drei Jahren Anfahrt, hat der Mars-Rover "Opportunity" am 9. August 2011 des westlichen Rand des Endeavour-Kraters erreicht und gelangt damit in eine geologisch betrachtet neue Region für den Rover und dessen zukünftige Erkundungen.

Bevor der Rover am "Spirit Point" am Kraterrand (s. Abb.) ankam, war der etwa golfwagengroße Rover schon der Kraterwand des Victoria-Kraters entklommen und hatte weitere 21 Kilometer zurückgelegt.

Mit einem Durchmesser von 22 Kilometern ist der Marskrater Endeavour mehr als 25 Mal größer als der Victoria und die NASA-Forscher erhoffen sich hier auf wesentlich ältere Gesteins- und Geländeformationen zu treffen als jene, die der Rover in den bisherigen sieben Jahren untersuchen konnte. Im Innern des Kraters hatte schon zuvor die Mars-Sonde "Mars Reconnaissance Orbiter" (MRO) Tonmineralien entdeckt, die nur unter Anwesenheit von Wasser entstanden sein konnten, als der Rote Planet noch wärmer und feuchter war als heute.

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Die MRO-Mission begann am 12. August 2005 mit dem Start des Rovers zum Roten Planeten. Hier suchte die mobile Laboreinheit dann gemeinsam mit ihrem Zwillingsrover "Spirit" nach Spuren von einstigem Oberflächenwasser auf dem Mars. Bislang konnte zwar nachgewiesen werden, dass der Mars einst warm und feucht war. Ob diese Periode jedoch lange genug andauerte, damit hier auch Leben entstehen konnte, ist immer noch unklar.

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